Un traitement qui améliore la vie de près de 1,3 million de personnes atteintes de polyarthrite rhumatoïde pourrait un jour provenir du venin de scorpion. Un groupe de chercheurs dirigé par le Dr Christine Beeton du Baylor College of Medicine a découvert que l’un des centaines de composants du venin de scorpion peut réduire la gravité de la maladie dans les modèles animaux, sans induire d’effets secondaires associés à des traitements similaires. L’étude est publiée dans le Journal of Pharmacology and Experimental Therapeutics.

« La polyarthrite rhumatoïde est une maladie auto-immune dans laquelle le système immunitaire s’attaque à son propre corps. Dans ce cas, elle affecte les articulations « , a déclaré Beeton, professeur agrégé de physiologie moléculaire et de biophysique et membre du Dan L Duncan Comprehensive Cancer Center au Baylor College of Medicine. « Les cellules appelées synoviocytes fibroblastes (FLS) jouent un rôle majeur dans la maladie. Au fur et à mesure qu’ils grandissent et passent d’une articulation à l’autre, ils sécrètent des produits qui endommagent les articulations et attirent les cellules immunitaires qui causent l’inflammation et la douleur. « Au fur et à mesure que les dommages progressent, les articulations s’agrandissent et sont incapables de bouger. »

Un traitement qui vise les points faibles de la maladie

Les traitements actuels ciblent les cellules immunitaires impliquées dans la maladie et aucun n’est spécifique des SLJ. Beeton et ses collègues ont étudié les SLJ à la recherche d’un  » talon d’Achille  » qui leur permettrait de prévenir ou de stopper les lésions articulaires.

« Lors de travaux antérieurs, nous avons identifié un canal potassique sur les SLJ de patients atteints de polyarthrite rhumatoïde et nous avons constaté que ce canal était très important pour le développement de la maladie « , a déclaré M. Beeton. « Nous voulions trouver un moyen de bloquer le canal pour empêcher les cellules d’endommager les articulations. »

Les canaux potassiques fonctionnent en ouvrant des portes à la surface des cellules qui permettent aux ions potassium — petits atomes chargés — d’entrer et de sortir de la cellule. Le flux d’ions à travers les canaux est nécessaire pour que les cellules puissent remplir un grand nombre de leurs fonctions essentielles. Les animaux comme les scorpions ont des venins qui bloquent le potassium et d’autres canaux ioniques. Ils utilisent les venins pour paralyser et tuer les proies. Il y a des décennies, les scientifiques l’ont découvert et se sont rendu compte que, si on les manipule correctement, les venins peuvent aussi avoir des applications médicinales.

Le venin de scorpion peut mener à de meilleurs traitements pour la polyarthrite rhumatoïde.

« Le venin de Scorpion a des centaines de composants différents. L’un des composants du venin du scorpion appelé Buthus tamulus bloque spécifiquement le canal potassique de la FLS et non les canaux d’autres cellules comme celles du système nerveux « , a déclaré le premier auteur, le Dr Mark Tanner, un étudiant diplômé du laboratoire Beeton pendant la mise au point de ce projet. « Ici, nous avons cherché à savoir si ce composant venimeux, appelé iberiotoxine, serait capable de bloquer spécifiquement le canal potassique FLS et de réduire la gravité de la polyarthrite rhumatoïde dans les modèles de la maladie chez le rat.

Lorsque les chercheurs ont traité des modèles de la maladie chez le rat avec de l’iberiotoxine, ils ont arrêté la progression de la maladie. Dans certains cas, ils ont inversé les signes d’une maladie établie, ce qui signifie que les animaux avaient une meilleure mobilité articulaire et moins d’inflammation dans leurs articulations. De plus, le traitement par l’iberiotoxine n’a pas induit d’effets secondaires, tels que tremblements et incontinence, observés lors du traitement par un autre bloqueur de canal appelé paxilline.

« C’était très excitant de voir que l’iberiotoxine est très spécifique pour le canal potassium dans les SLJ et qu’elle ne semble pas affecter les canaux dans d’autres types de cellules, ce qui pourrait expliquer le manque de tremblements et d’incontinence « , a dit Tanner.

« Bien que ces résultats soient prometteurs, il reste encore beaucoup de recherches à faire avant de pouvoir utiliser les composants du venin de scorpion pour traiter la polyarthrite rhumatoïde « , a dit M. Beeton. « Nous pensons que ce composant venimeux, l’iberiotoxine, peut devenir la base du développement d’un nouveau traitement de la polyarthrite rhumatoïde dans le futur. »

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